Coronavírus: testar e rastrear contactos não é uma solução simples

Desde meados de Março, a Organização Mundial da Saúde instou os países a ampliar os testes, o isolamento e o rastreamento de contactos de pacientes com COVID-19, a fim de combater a pandemia. A razão para esse conselho é que, se se puder encontrar casos infectados, isolá-los e tratá-los, rastrear os contactos íntimos que eles podem ter infectado e isolá-los também, poderá manter-se grande parte da infecção fora da população em geral.

Isto interrompe a sua propagação e diminui a velocidade da epidemia. Parece uma estratégia simples e óbvia. Ela tem sido amplamente utilizada no passado para impedir epidemias de varíola e Ebola, por exemplo. Mas então porque é que todos os países não fizeram isso? Bem, não é tão simples quanto parece.

A eficiência do rastreamento de contactos em qualquer epidemia depende das características da infecção e da velocidade e cobertura do processo de rastreamento. Portanto, quando uma nova doença como o COVID-19 surge pela primeira vez, não é possível saber exactamente o quão útil será o teste e o rastreamento.

Testar e rastrear são mais viáveis ​​como estratégia eficaz no início de um surto, quando existem apenas algumas cadeias de transmissão da doença. Mas se isto não mantiver a epidemia sob controlo e houver uma ampla transmissão da comunidade, rapidamente haverá muitos casos e contactos. Este é especialmente o caso de uma doença como a COVID-19, que é fácil de transmitir, é passada rapidamente após a infecção e pode infectar algumas pessoas sem produzir sintomas.

Muitas pessoas serão infectadas por casos desconhecidos e uma grande proporção da população precisará de ser isolada. Testar e rastrear torna-se uma estratégia incontrolável e um bloqueio para reduzir o contacto físico torna-se um meio mais eficiente e eficaz de controlar a epidemia. Isto consegue a mesma coisa que testar e rastrear, mantendo grande parte da infecção fora da população em geral, mas é um instrumento mais directo, pois atinge todos.

À medida que a actual pandemia se desenvolveu, alguns países, incluindo a Coreia do Sul, puderam usar testes e rastreamento para controlar a doença e evitar medidas de bloqueio obrigatórias. Porém, mais amplamente, a identificação de casos da doença com testes não acompanhou o ritmo da disseminação geográfica da infecção em todo o mundo. Assim, noutros países como o Reino Unido, a capacidade de encontrar casos e rastrear contactos ficou sobrecarregada rapidamente e levou à substituição pelo confinamento.

Em retrospectiva, esses países que persistiram com programas ampliados e rigorosos de testes e rastreamento, como a Alemanha, Coreia do Sul, Hong Kong, Singapura e Nova Zelândia, saíram-se melhor com menores taxas de mortalidade do que aqueles que o não fizeram, como a Bélgica, França , Itália, Espanha, Reino Unido e EUA. Isto, provavelmente, porque rastrear e testar os contactos podem identificar infecções assintomáticas e isolá-las mais rapidamente do que os sistemas que dependem do desenvolvimento de sintomas.

Os confinamentos não são sustentáveis ​​a longo prazo devido aos efeitos sociais, económicos e físicos e de saúde mental. Eles devem reduzir a propagação da doença para que o número de casos comece a diminuir. Mas se as restrições forem suavizadas mesmo com cautelas, a transmissão aumentará novamente.

No entanto, com uma estratégia de teste, seguimento e rastreamento em vigor, ainda será possível manter a epidemia sob controlo. Para tornar isso possível, o número de casos precisa de diminuir para um número mais gerível, digamos algumas centenas de casos activos. Isso ocorre devido ao grande número de casos e de contactos envolvidos, cada um dos quais precisaria de ficar de quarentena até demonstrar que não está infectado. Como exemplos, o número médio de testes necessários por caso foi de 52 na Coreia do Sul e 64 na Austrália.

Desenvolver capacidades de teste e rastreamento não é fácil. Para começar, existem dois tipos principais de teste que se podem executar, um que informa se alguém está infectado nesse momento (um teste de PCR) e outro que informa se alguém já teve a doença no passado (um teste de anticorpos). É precisa capacidade organizacional, laboratórios, equipamentos e reagentes químicos para poder fazê-los em grande escala.

O rastreamento de contactos também requer recursos significativos. São precisas milhares de pessoas para entrevistar pacientes, identificar todos com quem eles estiveram em contacto desde que foram infectados e rastrear esses contactos. Muitos países também estão usando ou planeando introduzir aplicações de rastreamento de contactos que seguem a sua localização ou identificam os contactos usando Bluetooth para recolher automaticamente esses dados e informar as pessoas se elas precisam se auto-isolar.

Rastreamento digital
É geralmente aceite nos círculos de saúde pública que essas aplicações são úteis como complemento, mas não podem substituir a verificação manual. No entanto, alguma evidência sugere que o COVID-19 se espalha muito rápido apenas para um rastreamento manual e que uma aplicação pode ajudar a interromper a pandemia se 60% da população fizer o seu download. Por outro lado, também existem preocupações com a privacidade sobre como essas aplicações permitem que os governos rastreiem os movimentos dos cidadãos.

Na Coreia do Sul, os testes foram realizados com base em serviços públicos eficientes e bem financiados e numa infra-estrutura eficaz, incluindo uma ampla vigilância digital. Para outros países imitarem esse sucesso, há muito a ser feito em termos de planeamento, organização e logística.

No Reino Unido, há planos para recrutar e formar 18 mil funcionários para re-introduzir o rastreamento de contactos. O governo pretende realizar 100 mil testes por dia, o que representa cerca de 0,15% da população.

Para o futuro, é provável que seja necessária alguma forma de distanciamento físico para evitar futuras ondas de infecção até que uma vacina eficaz esteja amplamente disponível. Essas medidas, que podem precisar de ser periodicamente reforçadas e relaxadas, devem ser apoiadas por testes e rastreamento para manter o número de novas infecções sob controlo. É provável que inclua o teste e a quarentena de todos os recém-chegados de um país, para impedir que a infecção seja re-introduzida a partir do exterior.

* Texto original de Jimmy Whitworth, professor de saúde pública internacional da London School of Hygiene & Tropical Medicine, publicado na The Conversation (CC BY-ND 4.0). Fotos: Alan Levine, Santiago Sito (CC BY-NC-ND 2.0) e NIAID (CC BY 2.0).

The Conversation

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