Os efeitos a longo prazo do Covid-19 na investigação no terreno

Se este Inverno tivesse acontecido como planeado, Bethany Jenkins estaria a preparar-se para embarcar num navio de investigação de 274 pés chamado Atlantis para seguir para leste através do Oceano Atlântico. Mas tudo mudou quando o novo coronavírus SARS-CoV-2 começou a infectar pessoas em todo o mundo e aterrou nas costas dos EUA. Em meados de Março, a microbióloga da University of Rhode Island recebeu a notícia de que a viagem da sua equipa tinha sido suspensa. O futuro do seu projecto – uma investigação com três navios e várias instituições dos ecossistemas oceânicos que já dura há mais de uma década – é agora incerto.

Mas quando Jenkins e a sua equipa começam a juntar as peças, ela não gosta de considerar o que poderia ter acontecido se a viagem tivesse acontecido.

“As pessoas nestes navios deixam as suas famílias para trás”, disse ela. “Se eu estiver no mar, não poderei ajudar ninguém em terra”. O oposto também é verdade: “nestas viagens de investigação, há quatro pessoas a dividirem cada casa de banho, companheiros a dividirem as tarefas do leme, uma equipa profissional na sala de máquinas e uma divisão de beliches. Se algo corresse mal, seria muito mau”.

À medida que o coronavírus se espalhou, atingindo todos os continentes, excepto a Antártica, e infectando mais de meio milhão de pessoas, instituições científicas em todo o mundo fecharam ou suspenderam os trabalhos de campo como o de Jenkins, deixando o trabalho de muitos desses cientistas no limbo. Governos e autoridades de saúde disseram às pessoas para tentarem trabalhar em casa usando ferramentas de comunicação remota. Mas, na maioria das vezes, os investigadores de campo não podem fazer isso; os seus projectos contam com a recolha de novas informações pelo mundo. Infelizmente, muitos atributos da pesquisa de campo – viagens internacionais, acesso limitado a exames ou cuidados médicos, longos períodos de partilha de alojamentos próximos – também são o que pode ajudar a disseminar o coronavírus.

Esta paragem deixou os cientistas perdidos, incertos quanto ao futuro e com mais do que algumas dores de cabeça logísticas. À medida que os financiamentos se aproximam da data de conclusão e os investigadores perdem as observações realizadas uma vez por ano ou até uma vez na vida, eles começam a perguntar-se como essa crise temporária terá reverberações permanentes na comunidade científica. O caminho a seguir para estudantes e investigadores júniores, que dependem do trabalho de campo para aprenderem capacidades essenciais e recolher dados para iniciarem as suas próprias investigações, está agora cheio de obstáculos, criando um efeito indirecto para conhecimentos científicos futuros. Além disso, a paragem pode significar atrasos para avanços importantes em muitas áreas, desde o combate às mudanças climáticas até à prevenção da próxima pandemia.

“Agora, estamos num momento de aguda necessidade social que requer boa ciência”, disse Jenkins. “Portanto, há um mandato real para continuar a avançar com a boa ciência, ao mesmo tempo que se é empático com a saúde das pessoas que lutam realmente durante isto”.


“Não se pode usar o Skype para reuniões com os corais”, disse Emily Darling, cientista da Wildlife Conservation Society, que coordena a monitorização de recifes de coral cada vez mais ameaçados em todo o mundo. “Estar debaixo de água e estar com as comunidades que dependem dos recifes, é a única maneira de termos informações sobre a saúde de um recife. Essas informações não estão disponíveis remotamente”.

Agora, porém, a saúde humana é a prioridade de Darling. A sua equipa cancelou as viagens para os locais de estudo, pedindo a todos os investigadores que ficassem por enquanto em casa. Ela estava particularmente preocupada com os membros da equipa a visitarem aldeias remotas em países como o Quénia e as Fiji, onde as comunidades podem estar isoladas do coronavírus até alguém de fora o levar involuntariamente para lá.

“Embora a nossa equipa nacional possa ter acesso aos cuidados de saúde em centros urbanos, eles viajariam para comunidades que não têm o mesmo nível de atendimento”, disse ela.

Enquanto os investigadores se protegem, a vida no mar continua e Darling sabe que perderá observações importantes. Uma preocupação é que não consigam monitorizar adequadamente um surto de um tipo diferente nesta Primavera: uma reacção frequentemente fatal às altas temperaturas do oceano, denominada branqueamento dos corais, que actualmente se está a movimentar pelo quente Pacífico Sul. Algumas informações podem ser recolhidas voando acima dos recifes em pequenas aeronaves, mas actualmente poucas instituições têm acesso a esses voos, nem querem expor os seus investigadores aos quartos apertados de um avião de carga.


A natureza do trabalho de campo dificulta o re-agendamento de atrasos. A pesquisa de campo geralmente não pode ser adiada por alguns meses; nessa altura, os eventos naturais que os cientistas desejam observar podem já ter terminado. E os navios de pesquisa e as estações de campo podem ser partilhados por centenas de instituições, exigindo que os cientistas entrem na fila com anos de antecedência.

Veja-se o caso da viagem de investigação de Jenkins, parte de um amplo esforço liderado pela NASA chamado de Exports, ou Export Processes in the Ocean from Remote Sensing, que procura investigar como os oceanos captam e armazenam o carbono da atmosfera (incluindo dióxido de carbono que aquece o clima), potencialmente por milhares de anos. A sua viagem iria monitorizar pequenas plantas oceânicas flutuantes – fitoplâncton – que têm o maior florescimento no Atlântico Norte apenas durante algumas semanas na Primavera. Como qualquer projecto actualmente planeado para depois da quarentena ainda continuará, mas provavelmente levará pelo menos dois anos para que a sua equipa possa reservar uma nova viagem.

Nos próximos meses e anos, atrasar o trabalho de campo também significa atrasar as publicações com os resultados que teriam saído dele. Mais adiante, isso pode afectar decisões políticas que, idealmente, se baseariam nos melhores e mais actuais dados científicos. Isto é especialmente preocupante para cientistas e definidores de políticas que lidam com questões que já estão com tempo acumulado – como no caso do Exports, que está a recolher dados que permitirão previsões mais precisas das mudanças climáticas globais.

Com centenas ou milhares de outros projectos parados, Jenkins vê como os ecos dessa paragem se espalharão pelo campo da ciência climática: “se os programas de campo que medem variáveis ​​relevantes para o clima estão a ser cancelados ou suspensos, é um passo atrás nas nossas contribuições para a compreensão de um oceano em rápida mudança. “

Ravinder Sehgal, professor associado do departamento de biologia da San Francisco State University, teme que atrasos no seu campo devido ao coronavírus possam impedir a recolha de dados que podiam ajudar a prevenir a próxima pandemia. Sehgal estuda como a desflorestação permite que a doença se espalhe de animais para humanos e o seu trabalho de campo, que inclui seguir a disseminação da malária por mosquitos e pássaros nos Camarões, está actualmente suspenso. Projectos como o dele baseiam-se em cronogramas detalhados de como as doenças progridem e que, provavelmente, vão agora apresentar lacunas de meses a anos.

“Sem a continuidade da monitorização anual das populações, não temos os dados necessários para estudos de longo prazo”, disse ele.


Como a maioria da ciência, a pesquisa de campo geralmente depende de subsídios concedidos apenas para um período específico. Por causa disso, a principal preocupação de muitos cientistas é como os atrasos nos projectos afectarão os investigadores em início de carreira, incluindo estudantes de doutoramento e investigadores pós-doutorados.

Quando os investigadores principais solicitam o financiamento do projecto, geralmente pedem fundos para apoiar estudantes de doutoramento e investigadores pós-doutorados. Agora, esses fundos podem expirar antes que os estudantes possam reunir os dados necessários para concluir os seus trabalhos ou deixar os pós-doutorados sem salário enquanto ainda estão a trabalhar num projecto.

Matthew Smart podia terminar o seu curso sem concluir a sua pesquisa de campo, “embora fosse uma tremenda decepção”, disse ele. Um candidato a doutoramento em geoquímica na Indiana University-Purdue University Indianapolis, Smart planeava concluir a sua dissertação usando dados de uma viagem ao leste da Gronelândia agendada para este Verão. A sua investigação usa amostras de um afloramento de rochas particularmente bem preservado naquele local para aprender sobre o que aconteceu quando as plantas antigas da Terra desenvolveram raízes e começaram a criar solo. Mas essa viagem só é possível durante uma janela curta de Agosto a Setembro, quando o local do estudo não está bloqueado pelo gelo.

Smart ainda tem esperança mas considera que se está a tornar cada vez mais provável que o trabalho seja cancelado. Isso fará com que ele e o seu orientador ultrapassem os prazos das subvenções que financiam o seu trabalho, o que significa que Smart provavelmente já não será um aluno quando regressar à Gronelândia.

“Existe um elemento significativo de saúde nessa crise que supera a ciência, francamente”, disse Smart. “Temos que fazer sacrifícios para ‘achatar a curva'”, acrescentou – por outras palavras, manter a taxa de infecção baixa o suficiente para evitar sobrecarregar os sistemas de saúde.

Alguns projectos com financiamento podem ser capazes de o prolongar para compensar o tempo perdido. Por exemplo, todas as bolsas da National Science Foundation (NSF) são automaticamente elegíveis para uma extensão gratuita de um ano, bem como extensões adicionais dependentes da aprovação da NSF. Muitas universidades e fundações privadas estão a desenvolver excepções especiais para investigações atrasadas pela pandemia do Covid-19.

No entanto, essas extensões não garantem necessariamente financiamento adicional, apenas mais tempo. Isso pode deixar as equipas de investigação numa situação difícil, especialmente se uma subvenção precisar de cobrir salários durante o atraso, além das despesas de viagem.

“Se isso continuar por muito tempo, a minha principal preocupação é que os alunos abandonem completamente as suas investigações ou se mudem para outras disciplinas”, disse Sehgal. “Eles não podem dar-se ao luxo de não estar a fazer nada”.


Como as centenas de milhões de pessoas em todo o mundo actualmente em êxtase fora da vida normal, os cientistas estão a pensar no futuro do seu trabalho no espaço entre o sacrifício comunitário e o interesse próprio. As interrupções nos hábitos normais são necessárias e elas estão a salvar vidas. Mas também é compreensível processar as condições deste contrato social através de uma lente pessoal: decepcionante, frustrante e preocupante.

Darling, da Wildlife Conservation Society, vê a pandemia de outra maneira: como uma oportunidade para os cientistas repensarem algumas das formas como realizam pesquisas de campo. A sua organização já se baseia principalmente em investigadores baseados no país, em vez de fazer voar cientistas de outras partes do mundo. Esse é um modelo que ela vê como potencialmente útil para outros projectos.

Um grande benefício é que reduz a pegada de carbono da investigação, mas essa não é a única vantagem. “Sabemos muito sobre a desigualdade de recursos científicos e formação, em que os investigadores ocidentais podem viajar, voar e fazer ‘ciência de helicóptero'”, disse Darling, usando um termo para quando um investigador faz apenas uma breve passagem no local para recolher dados antes de ir para casa.

“Não é um modelo sustentável e não é ético”, diz. “Portanto, esta nova realidade dá-nos a possbilidade de desenvolver ferramentas online para colaborações, conferências, workshops e identificar para onde realmente precisamos viajar e estar cara a cara com o nosso trabalho”.

Para já, a maioria dos investigadores ainda está a tentar entender a situação antes de começar a planear o futuro. Eles dão aulas remotamente, revêem os seus textos e lêem artigos de longa data. Procuram formas de ajudar. Muitos estão a doar luvas, máscaras e produtos químicos que agora não precisam para o seu trabalho. Alguns estão a oferecer voluntariamente os seus conhecimentos no terreno. Dada a formação em microbiologia, Jenkins e alguns dos seus colegas inscreveram-se para ajudar nos testes ao COVID-19.

E vão esperar – talvez perdendo o movimento dramático das paisagens do Ártico ou a beleza gritante do meio do oceano, mas mantendo o foco no presente.

“Estamos realmente à espera que isto passe, como tenho a certeza que o resto do mundo está, para que possamos lá voltar”, disse Darling. “Mas esta é uma crise em rápida evolução e precisamos primeiro de cuidar das pessoas”.

* Artigo de Claudia Geib (escritora de ciência e editora, especializada em ciências marinhas e ambientais, com trabalho publicado na National Geographic, Hakai Magazine e Atlas Obscura, entre outras. Formou-se no MIT Graduate Program in Science Writing), originalmente publicado na Undark. Foto de Marek Okon/Unsplash.


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